ULA pone fin a seis décadas de vuelos de cohetes Delta con la última misión Delta 4 Heavy – Spaceflight Now

Un cohete pesado ULA Delta 4 despega del Complejo de Lanzamiento Espacial 37 el martes 9 de abril de 2024. Fue el lanzamiento número 16 y último del cohete Delta 4 Heavy. Foto: Adam Bernstein/Spaceflight Now

La segunda es la vencida para la final de la Familia Delta de Rockets. Un segundo intento de lanzamiento el 28 de marzo, frustrado el 9 de abril, resultó exitoso, luego de un problema con un gasoducto de nitrógeno gaseoso fuera del control de United Launch Alliance (ULA).

El cohete Delta 4 Heavy despegó del Complejo de Lanzamiento Espacial 37 (SLC-37) en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 12:53 am EDT (1653 UTC). «El más metálico de todos los cohetes», como lo describió el presidente y director ejecutivo de ULA, Tory Bruno, voló de cohete en cohete al comienzo de la ventana de lanzamiento, llevando una carga útil para la Oficina Nacional de Reconocimiento (NRO).

Según el presidente y director ejecutivo de ULA, Tory Bruno, cuatro minutos antes del último vuelo surgieron dos problemas. El primero excedió los límites aéreos terrestres, lo que obligó a una espera inicial. A esto se sumó un problema con una bomba de gas nitrógeno.

El sistema de tuberías que sirve a los sitios de lanzamiento activos tanto en el Centro Espacial Kennedy como en el CCSFS es propiedad de la NASA y está administrado por el contratista principal Air Liquide.

En respuesta a las preguntas de Spaceflight Now sobre el alcance del problema y las medidas adoptadas para solucionarlo, Air Liquide emitió la siguiente declaración:

«Como lo ha hecho con éxito durante más de 60 años, Air Liquide se compromete a proporcionar gases industriales seguros y fiables a la industria aeroespacial estadounidense. Air Liquide confirma que una bomba falló el 28 de marzo en la planta de nitrógeno que abastece al Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la NASA. Air Liquide trabajó diligentemente con la NASA para comprender las circunstancias y resolver la situación y está en el lugar para apoyar el lanzamiento reprogramado del cohete Delta IV Heavy.

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En seguimiento con la NASA sobre los pasos tomados, la agencia dijo: «Somos conscientes de que Air Liquide ha tomado medidas para abordar los problemas de las bombas en su planta de nitrógeno» y «apreciamos sus esfuerzos en este asunto».

«Como siempre, la NASA continúa monitoreando la tubería de materiales de lanzamiento críticos y otra infraestructura en la propiedad Kennedy y tomará cualquier otra medida necesaria para garantizar la entrega exitosa de estos recursos críticos», dijo la NASA en un comunicado.

El 45.º Escuadrón Meteorológico también ha pronosticado mejores condiciones para el lanzamiento de esta segunda misión. Su pronóstico del día del lanzamiento mostró un clima favorable en un 90 por ciento durante la ventana de lanzamiento, con los cúmulos como el único objeto de observación.

El cohete de la NRO

La misión NROL-70 pondrá en órbita la nave espacial de la Oficina Nacional de Reconocimiento (NRO). Dado que se trata de una carga útil clasificada, no se sabe mucho públicamente sobre el satélite y sus capacidades.

Durante una conferencia de prensa previa a finales de marzo, el Dr. Chris Scales, director de la NRO, señaló que el NROL-70 ayudará a aumentar las capacidades necesarias en tierra sin entrar en detalles de la carga útil.

«Proporcionará una capacidad clara que muchas personas y organizaciones necesitan, claramente, los formuladores de políticas, los combatientes y otros, para que puedan saber lo que está sucediendo en la Tierra», dijo Scales.

De las 16 misiones realizadas por el cohete Delta 4 Heavy, 12 fueron en apoyo de misiones NRO. Durante la sesión informativa, Bruno le indicó a Scales que era «tu cohete».

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“Este es el vuelo número 16. Todos menos cuatro se debieron a las capacidades únicas de NRO», dijo Bruno. «Por lo tanto, esperamos una misión exitosa y un gran retiro de un vehículo increíble».

El vehículo de tres núcleos será reemplazado en sus capacidades por el cohete Vulcan de ULA. Llevó a cabo su primera misión de certificación con el lanzamiento del módulo de aterrizaje lunar Peregrine de Astrobotic en enero y se está preparando para volar una segunda misión de certificación con la nave espacial Dream Chaser de Sierra Space.

En Respuesta Bruno refutó los informes de que podrían seguir un camino diferente hacia la certificación con una carga útil diferente o una sola misión, diciendo que ULA «no está pidiendo cambiar nuestro programa de certificación de dos aviones a uno». «No tengo intención de hacerlo».

Como parte de los premios de la Fase 2 para el Lanzamiento Espacial de Seguridad Nacional (NSSL) durante cinco años, ULA recibió 26 de un total de 48 misiones, incluidas 25 misiones de vuelos que utilizan el Vulcan. USSF-106 fue la primera misión del nuevo misil. Siete de las nueve misiones NRO premiadas se lanzarán utilizando Vulcan.

Mientras ULA se prepara para enviar a sus primeros astronautas a la órbita terrestre baja con la próxima prueba de vuelo con tripulación Boeing Starliner, también lo hace el final de la familia de cohetes Delta. El transbordador se está preparando para trasladarse a la otra plataforma de lanzamiento de ULA en el Complejo de Lanzamiento Espacial 41 (SLC-41) la próxima semana.

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